Cuando se trata de hablar del universo y de astronomía es habitual acabar manejando cifras enormes. Y es que ahí fuera, en el espacio profundo, todo tiene una escala de dimensiones cósmicas, nunca mejor dicho. Algo que también ocurre cuando toca hablar de las cámaras que los científicos utilizan para capturar la inmensidad del universo.

Tal es el caso de la Legacy Survey of Space and Time, o LSST según sus siglas, una nueva cámara astronómica que acaba de ser fabricada por el National Accelerator Laboratory SLAC del Departamento de Energía de Estados Unidos.

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Se trata de una enorme cámara, del tamaño de un coche pequeño, que cuenta con una resolución total de 3100 millones de píxeles. Para alcanzar esta cifra, la cámara cuenta con una matriz compuesta por 189 sensores del tipo CCD, cada uno de ellos de 16,4 megapíxeles y con unas dimensiones de 41 x 40 mm.

Sensor de gran tamaño y resolución contenida es la fórmula perfecta para ganar sensibilidad. Cada uno de los píxeles de estos sensores tiene un tamaño de 10 micras, es decir el triple del tamaño de un pixel en un captor de formato completo y 24 mp como el que podemos encontrar en muchas cámaras de consumo.

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Cuando todos estos sensores están juntos conforman un sensor gigantesco que tiene un círculo de imagen de 634 milímetros. O traducido en lenguaje fotográfico, un factor de recorte de 0,068x.

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Para acompañar este sensor, la LSST cuenta con un objetivo compuesto de tres elementos. El elemento frontal, con un diámetro de 1,57 metros, está reconocido por los Récord Guinness como «la lente óptica de alto rendimiento más grande jamás fabricada». Los otros dos elementos son de 1,2 y 72 centímetros de diámetros, y en la parte trasera es posible acoplar filtros de 76 cm para captar determinadas longitudes de onda.

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Uno de los filtros de 76 cm de la LSST.

Está cámara a su vez se acopla a un gran telescopio de largo alcance con una distancia focal de 10 metros y un estrechísimo ángulo de visión de 3,5 grados, equivalente a un 682 mm en formato completo. La luminosidad del conjunto, por cierto, es de f0,08.

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El sistema de filtros de la LSST

La LSST se instalará en el observatorio de Vera C. Rubin en Chile, y su misión será capturar una serie de exposiciones de 30 segundos de alrededor de 1000 secciones del cielo en el cuadrante sur. Cada sección será fotografiada seis veces con cada uno de los filtros disponibles durante una semana, y todo el proceso se repetirá unas 1000 veces a los largo de 10 años.

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El resultado será un titánico time-lapse que permitirá a los científicos estudiar como se expande el universo, así como observar fenómenos astronómicos como las explosiones de surpernovas. El coste total del proyecto ha rondado los 168 millones de euros.